Que es la PCR

En este articulo intentaremos explicar en que consiste a grandes rasgos la tecnica de PCR usada para la deteccion precoz del coronavirus.

La prueba PCR corresponden a las siglas en ingles de la prueba “reaccion en cadena de la polimerasa” (Polymerase Chain Reaction)

Es una tecnica muy usada en los laboratorios de investigacion de todo el mundo, desde mucho antes de la aparicion del coronavirus, utilizada para amplificar (crear copias) de una secuencia de ADN.

Procedimiento para la realizacion de PCR

Vamos a explicar el uso de la PCR para amplificar copias de fragmentos de material genético del COVID19.

El virus SARS Cov 2 (el famoso coronavirus culpable de la pandemia) usa ARN como material genetico en vez de ADN.

Como el ARN (material genetico del coronavirus COVID19) no es replicable por la tecnica de la PCR (se necesita ADN para que la polimerasa pueda replicar copias) lo primero que el analista tiene que hacer, tras la fase de extraccion y purificacion de la muestra es crear una cadena simple de ADN mediante la enzima RetroTranscriptasa. Esta enzima usa la cadena de ARN del virus como molde para crear el ADN

Posteriormente amplificamos, creamos copias material genetico, de este ADN.

En la tecnica se usan cebadores para seleccionar la parte del genoma a amplificar.

Fases de la reaccion PCR

1. Desnaturalizacion: Mediante calor separamos (95 grados) las hebras de ADN

2. Alineamiento. Enfriamos la muestra hasta los 55-60 grados. En este proceso los cebadores se unen a las secuencias diana

3. Extension. Volvemos a calentar hasta los 72 grados para que la ADN polimerasa empiece a replicar copias de ADN.

Cada ciclo dura minutos, y vamos duplicando el material genetico resultante del proceso anterior.

Repitiendo los ciclos de replicacion se consiguen billones de copias en unas horas. Esto es clave para la deteccion. Detectar unas pocas moleculas de ADN en una muestra es casi imposible, pero no asi con miles de millones.

Estos millones de genes son detectables gracias a un compuesto fluorescente que se une a las cadenas de ADN. Esta fluorescencia es detectable y permite al investigador evaluar la pressencia o no se coronavirus en la muestra.

Por que se usa la PCR para detectar COVID19

Ademas de especifica la PCR es una prueba altamente sensible, pudiendo detectar niveles inferiores a 20 copias por mililitro de virus.

Al detectar pequeños fragmentos de ADN extraido directamente de la mucosa nasal elimina el periodo ventana en el que el virus no es detectable a nivel de anticerpos. Con los metodos tradicionales de deteccion de proteinas de virus se necesitan elevados niveles de anticuerpos en sangre y/o largos periodos de incubacion. Debido a esto se ha elegido como la prueba disgnistico de referencia en la deteccion del COVID-19

Resumiendo

El proceso resumido lo podriamos explicar asi.

Extraemos la muestra de nariz y garganta del paciente mediante un bastoncillo (hisopo).

Mediante la Retro Transcriptasa cambiamos el ARN del virus a ADN. Este aADN es el que replicamos mediante la ADN polimerasa. Despues de varias horas tenemos billones de copias de ADN. Unimos estas copias a un compuesto fluorescente y ya podriamos saber si en la muestra original estaba presente el virus.

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